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親親大自然系列(七十一)

 題目:枝頭上的舉尾蟻蟻巢                           作者:諶家強
 
         寒冬漸去,大地回春,住家後山的獅頭山步道,又是一片生機盎然。假日一早風和日麗,孩子們迫不及待的催促著我上山做自然觀察。
  
        「爸爸,那棵樹上怎麼會有一個又黑又大,像爛泥堆的怪東西?」才走進獅頭山步道不久,弟弟就發現前方的「白匏子」樹上,有個奇怪的球狀物。
 
        為了增加孩子們的認知,雖然明知是舉尾蟻的蟻巢,卻不立即公布答案,先讓他們直接近距離的觀察,然後再由他們告訴我可能是什麼?
 
        「你們看看樹幹上有什麼東西在移動?」話一說完,兩兄弟便睜大眼睛的爭相貼近樹幹搜尋會動的東西。
 
        「咦,是小螞蟻嘛!」弟弟有點無趣的回答。
 
        「不錯呀!再仔細觀察一下,和平時家中看見的螞蟻有什麼不同?」我試著引起孩子們的觀察興趣,便將放大鏡交給哥哥。
 
        「屁股翹翹的,像小水滴,有幾隻嘴巴還銜著細乾草。」哥哥觀察很仔細的回答說。
 
        「嗯,完全正確,這種螞蟻叫做『舉尾蟻』,牠們不會在地上挖地道築蟻巢,而是選擇不很高大的小喬木來做窩,所以樹上的那個像泥團的東西,便是舉尾蟻的蟻巢。」隨即取出望遠鏡給弟弟,讓他看得更清楚。
 
        「對耶,舉尾蟻從蟻巢進進出出,好忙碌喔!」弟弟邊看邊說。
 
        「注意看牠們從蟻巢的什麼位置進出?」我提醒弟弟觀察的要點。
 
        「蟻巢下方。」弟弟很快的回答。
 
        「很好,開口在下方,好處是不怕雨水流入巢穴中。」我話才說完,哥哥馬上不解的問道:「爸爸,蟻巢不是用泥土黏上去的嗎?為什麼不怕被雨水淋濕而溶解掉落呢?」
 
        「這就是舉尾蟻高超的地方,牠們會利用地上的植物纖維和尾部所分泌的白色膠樣物混合,以同心圓方式向外擴展,一層層錯綜複雜的編織成不透水的蟻巢,所以重量很輕又能防震和防水。」
 
        「舉尾蟻在每一種樹上都會築巢嗎?」哥哥又問。
 
        「不一定,多半會選擇蜜源多的小喬木,如『樟樹』、『油桐』、『白匏子』等,其葉片上有蜜腺,可以方便就近取食;或是選擇有蚜蟲或介殼蟲的草本植物,如芒草莖上,將牠們當乳牛般的成群飼養,隨時可以獲取其尾端所分泌出來的蜜珠,不必擔心外界糧食短缺時餓肚子。」
 
        「哇!舉尾蟻真厲害,還懂得飼養蚜蟲當乳牛呀!」弟弟不得不佩服舉尾蟻的謀生方法。
 
        介紹完舉尾蟻的生態後,微笑著問孩子們說:「喬木、芒草、蚜蟲、舉尾蟻,彼此間有什麼關聯性呢?」
 
        哥哥一會兒抬頭仰望著「白匏子」,一會兒低頭沉思,突然有了答案興奮的說:「『白匏子』葉片提供蜜腺給舉尾蟻,舉尾蟻保護葉片不被毛蟲吃掉,就好像蚜蟲分泌蜜珠給舉尾蟻,舉尾蟻保護蚜蟲不被瓢蟲吃掉一樣。」
 
        「答對了,一百分!這就叫做互利共生。自然界就是這麼的神奇奧妙,利用互利共生來維持族群的生生不息,所以舉尾蟻不只是高超的樹屋建築師,對於植物和蚜蟲的保護,還是很有貢獻呢!」我讓孩子們知道,以後只要在桐科植物上,都可能觀察到舉尾蟻的蟻窩及生物間互利共生的有趣現象。
 
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